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Virgin Galactic présente son nouveau vaisseau suborbital Unity

Virgin Galactic présente son nouveau vaisseau suborbital Unity

La société californienne Virgin Galactic a présenté vendredi 19 février son nouveau vaisseau suborbital Unity.

Le nouveau-né de la firme Virgin Galactic, le vaisseau Unity, a été présenté en Californie vendredi 19 février. Il arrive seize mois après l’accident du premier vaisseau de la compagnie SpaceShipTwo, qui a coûté la vie au pilote et blessé le co-pilote. Michael Alsbury, décédé dans le crash de l'appareil, aurait déclenché trop tôt le système de freinage, qui soulève la queue de l’appareil, provoquant une instabilité aérodynamique et faisant déborder le véhicule de son domaine de vol.

Quoique très similaire, Unity présente quelques différences notables par rapport à SpaceShipTwo, telles que la présence de stabilisateurs horizontaux plus importants sur la double dérive de l’avion. Pour éviter un nouvel accident, le tableau de bord de l’avion intègre un dispositif qui prévient quand il est dangereux d’actionner la commande de manœuvre de la queue pivotante.

Le vaisseau peut embarquer 2 pilotes et 6 passagers pour un vol d’une durée de trois heures, permettant d’expérimenter l’apesanteur pendant quelques minutes. Pour cela l’avion suborbital est largué depuis un avion porteur. Il déclenche alors le moteur, qui l’emmène jusqu’à 110 km d’altitude. La propulsion est assurée par un moteur hybride. Le moteur fonctionne avec le mélange d’un combustible sous forme solide – un carburant à base de polybutadiène hydrotéléchélique (PBHT), généralement utilisé comme gomme dans les pneus –  et un oxydant liquide – du protoxyde d’azote, le fameux gaz hilarant.  

700 personnes ont déjà acheté leur billet pour un vol suborbital, à un prix de 250 000 $ ! Quoique la plus avancée,Virgin Galatic n’est pas la seule compagnie sur le créneau du tourisme spatial. Blue Origin et son vaisseau New Shepard, ou XCor Aerospace travaillent sur des projets concurrents.

En vidéo, Stephen Hawking, pour qui le voyage est offert par le parton de Virgin Galactic, Richard Branson, présente le vaisseau.

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