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Une pile à combustible pour les portables

R. L.

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Toshiba a développé deux batteries au méthanol suffisamment petites pour alimenter des baladeurs audios.

Au Ceatec à Tokyo, le plus grand salon de l'électronique au Japon, Toshiba a présenté deux prototypes de piles à combustible assez petites pour alimenter des produits de poche. Ils sont testés sur deux baladeurs audios spécialement réalisés pour l'occasion. L'un utilise de la mémoire Flash, l'autre intègre un disque dur.

Ces deux batteries de la famille DMFC (Direct Methanol Fuel Cell) utilisent le méthanol comme combustible. Ni pompe, ni ventilateur. Le gradient de concentration en combustible suffit pour faire circuler le méthanol et l'air dans la pile. Le courant électrique est produit par combinaison de l'hydrogène du méthanol et l'oxygène de l'air en eau.

Une concentration à 99,5 % de méthanol

Habituellement, le rendement énergétique est optimal quand le méthanol est dilué à 30 % dans l'eau. Cela conduirait à des réservoirs de méthanol trop gros pour les produits portables. Toshiba a donc développé un système qui accepte du méthanol à une concentration de 99,5 %.

Les deux prototypes découlent de cette innovation. La pile de 100 mW en test sur le baladeur à mémoire Flash mesure 12 x 75 x 10 mm. Avec son réservoir de méthanol de 3,5 ml, elle offre une autonomie d'environ 35 heures. La pile de 300 mW, en évaluation sur le baladeur à disque dur, mesure 60 x 75 x 10 mm et assure une autonomie de 60 heures pour un réservoir de 10 ml.

Les deux baladeurs pourront être plus petits encore en retirant les composants et modules nécessaires au test. Les premiers produits sont attendus en 2007.

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