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Un crabe robot pour explorer les fonds marins

Julien Bergounhoux
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Un crabe robot pour explorer les fonds marins

© Korea Advanced Institute of Science and Technology

Pour vaincre la force des courants sous-marins auxquels ne résistent pas les appareils traditionnels, l'institut coréen Kiost a mis au point un robot biomimétique qui s'inspire de la résilience des crabes. Il sera déployé en mai.

L'Institut coréen des sciences et technologies de la mer (KIOST) est en passe de terminer le développement de son robot d'exploration des fonds marins Crabster CR200. Sa mission commencera le mois prochain, après la dernière phase de tests en eaux turbulentes qu'il subit actuellement. Il cherchera des reliques dans des épaves datant du XIIe siècle dans la mer Jaune, dans des eaux trop mouvementées pour les embarcations propulsées par hélices et trop profondes pour les plongeurs, mais dans lesquelles il peut lui s'aventurer grâce à son design biomimétique inspiré des crustacés.

Le Crabster mesure 2,4 m de long sur 2,4 m de large et fait 1,3 m de haut en position basse (1,8 m s'il se dresse sur ses pattes). Il pèse près de 650 kg, et ses six pattes comprennent 30 moteurs, lui conférant une grande dextérité. Contrôlé à distance, il se déplace sur le plancher océanique en adaptant sa posture en fonction des courants qu'il rencontre grâce à un courantomètre Doppler (ADCP). Il est capable de balayer les fonds marins à l'aide d'un sonar dont la portée va jusqu'à 150 m pour repérer des éléments potentiellement intéressants, et peut transmettre des images via les 11 caméras installées à son bord, dont l'une est acoustique et voit même en eaux troubles.

Il est connecté à la surface par un câble de 500 m de long, et peut opérer jusqu'à 200 m de profondeur.

Sa vitesse réduite, de 10 cm par seconde, est le principal défi qu'il lui reste à surmonter, même si sa stabilité dans les courants forts et sur terrain accidenté est aussi sujette à amélioration. Bong Huan Jun, son concepteur, espère qu'à terme son robot sera utilisé dans le monde entier et pour différents usages, qu'il s'agisse de cartographier les fonds marins, étudier des épaves ou des écosystèmes, ou encore inspecter des équipements industriels comme des pipelines ou des câbles sous-marins.

Ci-dessous une vidéo du Crabster CR200 se déplaçant sans son extérieur (visible ici une fois complété), lors de tests :

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