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Un catalyseur au coeur magnétique

M. L. T.

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IL PERMET DE RÉCUPÉRER les métaux précieux utilisés pour la catalyse sans dégradation de performances.

La catalyse joue un rôle majeur dans l'industrie chimique, car il permet d'optimiser le rendement des réactions. Mais lorsqu'elle fait appel à des métaux coûteux comme le palladium, le platine ou le rhodium, leur récupération en fin de procédé est économiquement nécessaire. Afin de simplifier cette opération, des chercheurs ont déjà imaginé d'« attacher » le catalyseur à des particules de fer permettant sa récupération sous l'action d'un champ magnétique. Mais cette solution s'est avérée limitée par le fait que le métal magnétique pouvait alors interférer avec l'activité catalytique, au risque de perturber la réaction chimique. Des chercheurs anglais de l'université de Reading et de l'Imperial College de Londres proposent une solution très innovante basée sur les nanotechnologies. Ils partent de nanobilles de fer qu'ils enrobent d'un film inerte chimiquement (en graphite) sur lequel est ensuite déposé le revêtement de métal précieux catalytique.

Vitesse de réaction doublée

L'ensemble présente un diamètre d'une vingtaine de nanomètres seulement, permettant une grande surface d'échange entre le catalyseur et le milieu réactionnel.

Lors de tests, un tel catalyseur magnétique a permis aux scientifiques britanniques de doubler la vitesse d'une réaction chimique importante : la conversion du nitrobenzène en aniline. En fin de réaction, l'application d'un champ magnétique pendant quelques minutes permet de récupérer facilement le catalyseur.

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