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Superflex : l’exosquelette souple et auto-apprenant

Superflex : l’exosquelette souple et auto-apprenant

© SRI International

Un groupe de chercheurs californien a développé un prototype d'exosquelette souple pour faciliter la marche des soldats et des personnes âgées. Développé sous la forme d'une combinaison, le dispositif embarque une série de capteurs qui permettent d'apprendre la démarche de son utilisateur afin de lui apporter une force supplémentaire uniquement au bon moment. 

Elle ressemble à la combinaison de Batman, mais Superflex est bien plus qu’une combinaison. Dédié aux soldats et aux personnes âgées en perte de mobilité, Superflex est un exosquelette souple. Développé par un groupe de chercheurs issu du SRI International, un institut de recherche basé dans la Silicon Valley, l’exosquelette se distingue des autres produits du marché car il est capable d’apprendre les mouvements de son utilisateur.

La combinaison embarque une série de capteurs de mouvements, d’accéléromètres et de gyroscopes pour mesurer la vitesse et l’angle des mouvements réalisés par son porteur. L’objectif de cette mesure en continu est de comprendre la démarche de l’individu pour pouvoir apporter une puissance supplémentaire uniquement au moment où la personne en a besoin et non de manière permanente. Résultat : le dispositif afficherait une autonomie énergétique bien plus longue que celle des autres produits dont l’alimentation est continue.

« Un déambulateur est une solution efficace pour les personnes à mobilité réduite, mais il déresponsabilise, affecte la dignité et la liberté de la personne » explique Manish Kothari, président de SRI Ventures, à la MIT Technology Review. L’objectif de Superflex consiste donc à supprimer tous ces inconvénients. « Pour les personnes âgées ou à mobilité réduite (...), la combinaison permet de rétablir la mobilité et l’indépendance, et donc d’augmenter la qualité de vie » explique Volker Bartenbach, un chercheur de l’ETH Zurich, spécialiste des exosquelettes. D’après lui, la combinaison Superflex permettrait à une personne à la mobilité réduite de gravir à nouveau les marches d’un escalier. Elle permettrait également à un soldat de porter de lourdes charges tout en s’économisant mais aussi d’augmenter la productivité et de réduire les risques de TMS (troubles musculo-squelettiques) sur un lieu de travail.  

Pour l’heure, cette combinaison robotique n’est qu’à l’état de prototype. Ses créateurs cherchent actuellement des partenaires pour sa commercialisation. Par ailleurs, Superflex n’est pas le premier exosquelette destiné à « augmenter » les forces des travailleurs et des soldats. Le japonais Panasonic a, par exemple, développé toute une gamme d’exosquelettes à destination des opérateurs et des sportifs. En France, la start-up RB3D entend également proposer une série d’exosquelettes développés pour des tâches bien précises. A la dernière édition du salon Innorobo, elle a présenté ExoPush, un exosquelette spécialement dédié aux tireurs de râteau, les ouvriers qui étalent le bitume sur les routes. Elle prévoit également de lancer Exoback, un exosquelette dédié aux militaires pour les charges dorsales et ExoUp pour les manutentionnaires.

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