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Stéphanie Pitre-Champagnat

Sonia Pignet
Elle développe une gamma- caméra compacte.

Stéphanie Pitre-Champagnat a eu la révélation de la discipline qui serait la sienne en tant que chercheuse lors d'un stage à l'université. Ce sera l'instrumentation. Également intéressée par la médecine, la jeune femme, aujourd'hui âgée de 32 ans, réussit à concilier les deux domaines lors de sa thèse soutenue en 2002. Son travail de doctorat, effectué à l'Institut de physique nucléaire d'Orsay (unité mixte CNRS, université Paris-XI), porte sur le développement de POCI (Per-Operative Compact Imager), un imageur gamma compact pour la cancérologie.

La jeune chercheuse ne s'arrête pas au développement de la caméra. Promue responsable scientifique de POCI dès le prototype dans sa version clinique, réalisé en 2003, elle met en place une équipe inédite. Elle réunit pour la première fois des physiciens, des médecins et des méthodologistes de l'Assistance publique des hôpitaux de Paris. « Les gens ont rapidement adhéré au projet, se souvient-elle. Et l'ouverture aux médecins est très enrichissante, intellectuellement et humainement. »

Depuis bientôt deux ans, l'imageur est en phase d'évaluation clinique. D'ici à la fin du mois de février 2008, la petite gamma-caméra va être testée sur 200 patientes atteintes de cancer du sein. Elle aidera médecins et chirurgiens à rechercher les ganglions dits sentinelles, les premiers à contenir des métastases en cas d'envahissement.

Un outil de contrôle pour le chirurgien en salle d'opération

Avec un champ de vue de 40 mm et une résolution spatiale de 2,2 mm (contre 6 mm pour les appareils habituels), POCI offre une qualité au moins égale à celle obtenue par les gamma- caméras traditionnelles, mais ne pèse que 1,2 kg. « C'est le fruit de la recherche fondamentale qui a permis d'aboutir à de telles propriétés dans un appareil aussi compact », souligne la chercheuse. L'électronique et le détecteur de l'appareil sont en effet directement issus des recherches en physique des particules et physique nucléaire. Grâce à elle, l'examen sera réalisable même dans des structures non dotées de service de médecine nucléaire, plus rapidement, et surtout les chirurgiens pourront utiliser cette caméra en salle d'opération pour vérifier que l'ablation des ganglions touchés s'est parfaitement déroulée.

Désormais chargée de recherche au laboratoire Imagerie et modélisation en neurobiologie et cancérologie (IMNC : unité mixte CNRS, universités de Paris-VII et Paris-XI), Stéphanie Pitre-Champagnat continue de suivre l'avancement de POCI et se lance dans de nouveaux projets. Scientifiques d'une part, avec le démarrage de recherches sur un nouvel imageur qui utilisera des technologies très différentes. Et personnels puisque la naissance de son premier enfant ne devrait pas tarder.

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