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Première communication optique entre satellites

Philippe Beaufils

Le système Silex ouvre la voie de la communication optique par laser entre satellites.

Pour la première fois, deux satellites communiquent par liaison optique. Le système Silex assure désormais la transmission d'images vidéo haute définition à 50 Mégabits par seconde entre le terminal Pastel de Spot 4 (832 km d'altitude) et le terminal Opale d'Artemis (31000 km d'altitude), qui sert de relais vers la terre. La première image a été envoyée par liaison radio-fréquence classique à 20 GHz à la station de réception de Spot Image à Toulouse. 

Le système a été conçu par Astrium, avec l'étroite collaboration du Cnes et de l'Esa, ainsi qu'une vingtaine de sous-traitants européens dont Bosch et Zeiss. 

Le principal avantage de la liaison optique laser réside dans sa grande disponibilité. Dans le cas de Spot 4, le lien de communication peut être établi si nécessaire pendant plus de 50% de l'orbite. Ceci augmente considérablement les possibilités de transmission en direct et réduit le temps entre l'acquisition des images et leur mise à disposition pour les utilisateurs.

Outre les transmissions dans le domaine de l'observation de la Terre, cette première démonstration ouvre de nouvelles perspectives dans le domaine des transmissions entre satellites, que ce soit avec la station spatiale, des sondes d'exploration de l'univers, les futures constellations en orbite basse ou entre les satellites de communication géostationnaires. 

Dans ce dernier cas, les opérateurs de flottes de satellites pourront, avec un tel système, mieux répartir la charge du trafic en fonction de leur besoin et couvrir le monde entier avec trois satellites reliés entre eux.. 

Rappelons qu'Artemis, lancé le 12 juillet 2001 sur une orbite trop basse a déjà rehaussé son altitude par ses propres moyens à 31000 km. Pour parvenir encore à son orbite géostationnaire de 36000 km, il utilisera son système de propulsion ionique de conception inédite, avec seulement 20 kg de xénon.

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