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New Horizons : l'album photo d'une exploration inédite, à haute teneur en techno

New Horizons : l'album photo d'une exploration inédite, à haute teneur en techno

La sonde est passée à 12 500 kilomètres de Pluton pour prendre ce cliché de (presque) haute définition sur lequel on voit une grande tâche en forme de coeur.

Après avoir survolé Pluton, la sonde New Horizons s'est tournée vers la Terre au matin du 15 juillet, pour lui envoyer les données et images collectées. Mission résussie pour la sonde, qui continue son chemin et va explorer la ceinture de Kuiper. C'est au tour des scientifiques à présent de faire parler les données.

Au terme d’un voyage de neuf ans et de 4,78 kilomètres, la sonde New Horizons a enfin survolé la planète naine Pluton. Elle a frôlé l’astre sans ralentir, à près de 125000 km ce mardi 14 juillet. Le passage de New Horizons au-dessus de Pluton doit permettre aux scientifiques d’engranger des informations sur la planète naine, tandis que les 8 planètes du système solaire ont déjà été toutes visitées de près ou de loin par des instruments scientifiques (Pluton a été reclassifiée en planète naine en 2006).

Depuis mercredi 15 juillet, la Terre reçoit donc les premières photographies prises par la sonde. Il faut compter un délai de quatre heures et demi pour que les informations parcourent les 4,78 milliards de kilomètres qui séparent la Terre de Pluton. Outre des images de moins bonne qualité, deux images de haute définition ont été envoyées et permettent aux scientifiques de tirer des premières conclusions : la surface de Pluton comprend des montagnes de plus de 3000 mètres, qui appuient l’hypothèse selon laquelle il y aurait de la glace d’eau, suffisamment solide pour maintenir ces montagnes, à la surface. Par ailleurs, l’absence de cratères et la présence d’une sorte de grande balafre semble montrer qu’une activité géologique a lieu en surface de Charon. Mais seule une très petite fraction des données issues de l'ensemble des instruments a été pour l’instant reçue, et il faudra ensuite plusieurs mois pour traiter toutes les données.

7 instruments embarqués sur Pluton

Pour profiter au maximum du passage très court de la sonde au-dessus de Pluton, celle-ci n’ayant pas même ralenti son passage, elle embarque sept instruments scientifiques, pesant en tout environ 30 kilogrammes : un analyseur et détecteur d’ions, (PEPSSI); un spectromètre  destiné à analyser les ions du plasma et du vent solaire (SWAP) ; une caméra téléscopique à haute résolution pour la lumière visible (LORRI); un détecteur de poussière, (SDC); un émetteur radio (REX); un spectromètre imageur en ultraviolet (Alice); une caméra  et spectromètre infrarouge (Ralph).

Grâce à ces instruments, New Horizons doit pouvoir déterminer la composition et la géologie de Pluton et Charon, la distribution des divers matériaux en surface, ainsi que la composition des glaces et des roches affleurant à la surface, notamment de calottes polaires sur Pluton. Ils doivent aussi décrire l’atmosphère de Pluton, et déterminer si Charon a aussi une atmosphère. Ils permettront également de mesurer les interactions entre ces atmosphères et le vent solaire, d'établir une carte des températures de surface sur Pluton et Charon et de rechercher des anneaux et des satellites supplémentaires autour de Pluton. Enfin, elle doit permettre de déterminer les orbites et les dimensions des trois satellites de Pluton découverts depuis 2005, Hydre, Nix, Kerbéros et Styx.  Enfin, la mission de New Horizons se prolongera jusqu’en 2020. Elle traversera en effet la ceinture de Kuiper et en approchera un ou plusieurs objets.

 

Accéder à l'ensemble des images sont disponibles sur le site de la NASA

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