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Mission Rosetta : l'eau de nos océans ne vient pas seulement des comètes

Julien Bergounhoux

Mis à jour le 11/12/2014 à 09h34

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Mission Rosetta : l'eau de nos océans ne vient pas seulement des comètes

© ESA/Rosetta/NAVCAM – CC BY-SA IGO 3.0

La mission Rosetta de l'Agence spatiale européenne commence à livrer ses premiers résultats. En l'occurrence, son instrument Rosina a révélé que l'eau de nos océans ne provient pas en majorité de comètes, contrairement à ce que suggéraient jusqu'à maintenant certaines théories.

Une équipe internationale de chercheurs a publié le 10 décembre sur Science Express les résultats des premières mesures du spectromètre de masse Rosina (Rosetta Orbiter Spectrometer for Ion and Neutral Analysis) de la mission Rosetta. Ils révèlent que le rapport Deutérium/Hydrogène (D/H) de la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko, qui est de (5,3 ± 0,7) × 10−4, est fortement enrichi en deutérium, avec un taux trois fois supérieur à celui présent sur Terre.

Cette composition isotopique fait figure de marqueur clé pour déterminer la provenance de l'eau terrestre, et ces résultats contredisent les hypothèses qui attribuent une origine cométaire à l'eau présente dans l'atmosphère et les océans terrestres, qui avaient jusqu'à présent été confortés par les analyses d'autres comètes. Des 11 mesures effectuées sur des comètes jusqu'à maintenant, seule une, réalisée en 2011 sur la comète 103P/Hartley 2 (lors de la mission Herschel de l'ESA), avait trouvée une composition équivalente à celle de l'eau sur Terre.

Ils indiquent de plus que les comètes de la famille de 67P, dites «comètes Joviennes» car les parties lointaines de leur orbite sont voisines de l'orbite de Jupiter, ne proviennent pas seulement de la Ceinture de Kuiper (zone composée de petits corps situés au-delà de Neptune et à laquelle appartient Pluton). Elles pourraient également venir du Nuage d'Oort, un ensemble sphérique de corps entourant le système solaire à l'extrême limite de son attraction gravitationnelle, c'est à dire à des milliers d'unités astronomiques de distance. Les comètes Joviennes et celles provenant du Nuage d'Oort étaient auparavant considérées comme distinctes.


Note : l'illustration n'est pas à l'échelle

Ces différents corps, comme tous ceux qui composent le système solaire (planètes, comètes, astéroïdes, etc.) provenaient au départ d'un même nuage de gaz, mais ont évolué différemment durant des milliards d'années en fonction de leur exposition aux rayonnements solaires (liée à leur orbite). L'intérêt d'étudier les comètes vient du fait qu'elles passent l'essentiel de leur existence très loin du soleil et n'ont donc quasiment pas évolué depuis cette formation originelle du système solaire. Les chercheurs continuent à analyser la composition chimique et isotopique de l'atmosphère de 67P/Churyumov-Gerasimenko, s'attaquant à d'autres gaz, comme l'azote. Ils espèrent ainsi en apprendre plus sur l'origine des éléments qui ont permis l'apparition de la vie sur Terre.


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