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Mars - De l'eau... à la pelle !

Rédaction Industrie et Technologies

C'est indiscutable ! La sonde Mars Odyssey a détecté de grandes quantités de glace d'eau mélangées à la terre martienne. Récit par le Cnes et l'Observatoire Midi-Pyrénées.



 Mars2 A quelques centimètres seulement sous la surface, de grandes quantités d'eau, sous forme de glace mélangée à la terre, affleurent. C'est la conclusion des chercheurs américains, en collaboration avec des planétologues de l'Observatoire Midi-Pyrénées soutenus par le Cnes, à partir des données de la sonde Mars Odyssey de la Nasa, en orbite autour de Mars.

Lancée le 7 avril 2001, la sonde Mars Odyssey  est en orbite autour de Mars depuis le 24 octobre.2001 Après des semaines d'aérofreinage atmosphérique, elle a atteint début 2002 son orbite de travail circulaire polaire à 400 km d'altitude.

Sa mission scientifique est d'observer la surface de Mars et de cartographier sa morphologie, sa minéralogie et sa composition chimique, en particulier l'abondance d'eau. Dans ce but, la charge utile scientifique est constituée de deux instruments : un spectromètre-imageur des émissions infrarouges thermiques (Themis) et un spectromètre gamma-neutron (GRS). 

Les détecteurs de rayons gamma et de neutrons, issus de la physique nucléaire, ont le pouvoir de détecter de l'hydrogène dans les 2 premiers mètres du sol martien. En fonctionnement pour la première fois autour de Mars, ils mettent en évidence de façon indiscutable (tant le signal est intense) une grande abondance d'hydrogène au sud de -60° de latitude. En de telles quantités, cet hydrogène ne peut être associé qu'à de l'oxygène pour former la molécule d'eau (H2O). 

La région Sud est principalement concernée car, en ce moment, c'est l'été, et la calotte de CO2 (glace carbonique) qui la recouvre habituellement s'est sublimée. Ce même CO2 recouvre le pôle Nord qui est en hiver, nous cachant pour quelques mois encore son vrai visage. 

Deux idées sont à retenir de cette découverte. Sa grande quantité et sa proximité de la surface. Les estimations évaluent  à 30% la quantité de glace dans la roche ; c'est plus que de l'eau infiltrée, peut-être de véritables pains de glaces mélangés à de la poussière.

D'autre part, au-delà de 60° de latitude sud, la glace est présente à moins de 1 m de la surface ; les modèles jusqu'à présent estimaient que l'eau était à plusieurs dizaines, voire centaines, de mètres sous la surface.

L'implication française dans cette découverte est importante. Le cœur du détecteur de rayons gamma, un cristal de Germanium ultra-pur dont les performances spectrométriques sont inégalées, a été fourni par la France, grâce au soutien du Cnes, (la réalisation en a été confiée à la société strasbourgeoise Eurisys Mesure), sous la responsabilité de Dr. L. d'Uston au Centre d'Etude Spatiale des Rayonnements (CESR) de l'Observatoire Midi-Pyrénées. Ce chercheur est expert en spectroscopie gamma et participe, avec l'assistance de Dr. O. Gasnault, au traitement et à l'analyse scientifique des données gamma.

Par ailleurs, le Dr. S. Maurice, du Laboratoire d'Astrophysique de Toulouse (LAT) de l'Observatoire Midi-Pyrénées, participe quant à lui au traitement et à l'analyse scientifique des données neutron, expertise acquise dans le cadre de la découverte de l'eau sur la Lune par Lunar Prospector avec le même type d'instrument.

En 2007, la mission française « Premier 2007 » préparée par le Cnes aura pour objectif de déployer Netlander, le premier réseau de stations géophysiques à la surface de Mars, d'étudier la planète par télédétection et de préparer techniquement la future mission de retour d'échantillons martiens. 

Source : Cnes et Observatoire Midi-Pyrénnées et Philippe Beaufils

Pour plus d'information
Site de la mission Odyssey
Site de l'instrument GRS 

Site du Cnes

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