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Les ultrasons favorisent la polymérisation

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Le procédé de sonochimie mis au point à l'Université de Technologie d'Eindhoven

Selon les travaux de chercheurs de l'Université de Technologie d'Eindhoven aux Pays-Bas (www.tue.nl ), les ultrasons peuvent être appliqués pour promouvoir certaines réactions de polymérisation en présence de dioxyde de carbone liquide.

Le procédé a été démontré sur du méthylméthacrylate (MMA) qui forme alors des radicaux nécessaires la polymérisation.

La technique donne accès à du polyméthylméthacrylate (PMMA) à haut poids moléculaire. L'un des principaux atouts de ce procédé de sonochimie est d'utiliser le CO2 à la place des solvants organiques traditionnellement utilisés pour cette application.
 
Les effets chimiques des ultrasons sont liés à la cavitation, à savoir la génération de bulles microscopiques dans un liquide en présence des ondes ultrasonores. La cavitation entraîne la formation des radicaux qui dans les procédés conventionnels se forment en présence d'un catalyseur ou d'un initiateur. La cavitation s'opère en présence de CO2 à haute pression. Le PMMA produit n'est pas soluble dans le CO2 à ces hautes pressions et est donc récupéré sans problème.

Selon Jos Keurentjes, responsable de ces recherches à l'Université de Technologie d'Eindhoven, les réactions induites par la cavitation présentent un double intérêt. D'une part, il n'est pas besoin d'opération de séparation après la polymérisation. D'autre part, la formation des radicaux peut être contrôlée de manière externe, notamment par la pression du CO2.

 Le chercheur est en contact avec plusieurs groupes chimiques pour développer ce procédé à échelle industrielle. 

Michel Le Toullec

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