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Les nanotechnologies peuvent démarrer

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Le microscope à effet tunnel voit et "touche" les atomes

La lunette astronomique a révolutionné l'astronomie. Les chercheurs Binnig et Roher, chez IBM à Zürich, ont réalisé un instrument qui, à l'autre bout du spectre dimensionnel, a révolutionné l'univers de l'infiniment petit : le microscope à effet tunnel (STM en anglais, pour Scanning tunneling microscope). Il leur vaudra le prix Nobel. Il utilise le phénomène quantique (effet tunnel) pour déterminer la morphologie des surfaces à l'échelle des atomes et sera suivi en 1986 d'une variante, l'AFM (Atomic force microscope).

STM et AFM sont non seulement capables de former l'image d'un seul atome ou d'une seule molécule, mais ils permettent surtout de "toucher" et de déplacer à volonté des atomes. Voilà la révolution. Le microscope est devenu outil. Et il autorise le développement de ce qui sera baptisé nanotechnologie, autrement dit la possibilité de construire des objets, atome par atome. Depuis cette première approche "constructiviste", popularisée en 1986 par Éric Drexler dans son livre Engines of creation : the coming era of nanotechnology, l'idée même de nanotechnologie a fondamentalement évolué. Elle désigne désormais toute technologie qui concerne des éléments de l'ordre du nanomètre. À partir de 1999, avec le lancement du vaste programme NNI (National nanotechnology initiative) par l'administration Clinton, les "nanos" se voient ainsi progressivement annexées par les différents domaines scientifiques et technologiques : on parle de nanomatériaux, de nanochimie, de nano-électronique, de nanobiotechnologies, etc. Dans tous les cas, le potentiel est extraordinaire.

Reste que, s'ils sont un peu effacés par le brouhaha qui entoure aujourd'hui ces technologies, les nanotechnologistes purs et durs, les constructivistes, n'ont pas dit leur dernier mot. L'idée initiale de la nanotechnologie, de bâtir des objets atome par atome, reste un projet fabuleux...

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L'Autrichien Engel et le Suisse Netstal développent des bridages rapides de moules.

Cette année là

> Premières mentions dans la presse d'une maladie encore inconnue qui prendra le nom de SIDA. > En octobre, une loi abolit la peine de mort, selon le programme présidentiel de François mitterrand, élu en mai. > L'univers impitoyable du feuilleton Dallas captive des millions de téléspectateurs. > Steven Spielberg réalise Les Aventuriers de l'arche perdue.

L'engin spatial

devient réutilisable avec le lancement de la navette américaine Columbia.

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