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Les mathématiques sont-elles universelles ?

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Revoyez vos classiques. Le numéro de mai/juin du magazine Resurgence remet en cause la suprématie de nos bonnes vieilles mathématiques. Première surprise, 1 + 1 ne font pas forcément 2. Dans son analyse historique, le philosophe Emmanuel Lizcano décrit notre arithmétique cartésienne comme une approche imposée par l'Europe au monde entier, au détriment de cultures plus symboliques. Dans la tradition chinoise notamment, loin de notre démarche quantitative, les chiffres 1 et 2 seraient analogues au ying et au yang. Les séries numériques n'y débutent qu'à 3, chiffre qui représente alors "l'unanimité". Deuxième leçon : nos mathématiques sont le reflet, toujours selon l'auteur, de notre idéal politique. Il rapproche notre arithmétique fondée sur les entiers naturels (1, 1 + 1, 1 + 1 + 1...) de notre vision démocratique de la société, où l'unanimité est la somme d'avis individuels. Là où d'autres cultures voient dans l'unité mathématique le symbole de la collectivité. Troisième affirmation, nos maths et notre système métrique ont fait office d'arme de colonisation massive. En les imposant, nous imposions notre mode de pensée.

RESURGENCE, mai-juin 2009, www.resurgence.org

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