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Le robot spatial Dextre se répare lui-même

Julien Bergounhoux
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Le robot spatial Dextre se répare lui-même

© NASA

Le robot Dextre qui équipe la station spatiale internationale vient pour la première fois de faire sa propre maintenance. Cette relative autonomie est un premier pas encourageant pour la perspective de tâches de maintenance entièrement contrôlées à distance et ne nécessitant pas de sortie extravéhiculaire.

Le robot à tout faire Dextre (dont le nom complet est Special Purpose Dexterous Manipulator) de la station spatiale internationale (ISS), développé par l'agence spatiale canadienne (ASC-CSA), vient d'accomplir une première en effectuant sa propre maintenance. Il a remplacé deux caméras défectueuses sur le bras articulé Canadarm2 et la base mobile, qui forment avec lui les trois composants principaux du Mobile Servicing System (MSS).

Ce système robotisé est fréquemment utilisé sur l'ISS, que ce soit pour des missions de maintenance ou pour récupérer des capsules expédiées depuis la Terre (par exemple les Dragons de SpaceX). Il pourrait même servir à terme à ravitailler des satellites en carburant. Mais c'est la première fois qu'il accomplit une tâche de maintenance sur lui-même, piloté à distance mais sans intervention des astronautes présents à bord de la Station spatiale internationale. C'est un début prometteur, qui devrait mener à une augmentation de la sécurité en limitant le nombre de sorties extravéhiculaires et permettre ainsi aux équipages de se concentrer sur les missions scientifiques.

Ci-dessous une vidéo de l'opération en accéléré :

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