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Le Naviator, un drone mi-oiseau mi-poisson

Le Naviator, un drone mi-oiseau mi-poisson

Capable d’opérer sous l’eau comme dans les airs, l’engin pourrait mener à bien à lui seul des missions qui nécessitent à l’heure actuelle le déploiement de plusieurs équipes dans les différents environnements.

Tout est dit dans son nom ! Le Naviator, contraction de « navy » pour marine et « aviator » pour aviateur, est un drone capable d’opérer aussi bien dans les airs que dans l’eau. Développé par des scientifiques de l'Université d'État du New Jersey aux Etats-Unis, l’engin possède huit moteurs à hélices disposés au bout de ses quatre bras qui lui permettent de se propulser au-dessus du sol, de plonger sous l’eau avant de regagner à nouveau les airs. Là où certaines missions pouvaient nécessiter auparavant un hélicoptère, un bateau et un équipement sous-marin, le Naviator pourrait permettre d’atteindre l’objectif en un seul déploiement afin de réduire le temps et le coût de l’intervention. En juin 2017, le drone mi-oiseau mi-poisson a participé à la mission d’inspection du pont du Mémorial Delaware dans le New Jersey. Pour de telles infrastructures qui requièrent une inspection rigoureuse chaque année, ce nouveau drone pourrait permettre de sécuriser les interventions en limitant le nombre de personnes à déployer sur le site.

Les scientifiques du New Jersey travaillent actuellement au développement de nouvelles versions du Naviator. Ils espèrent notamment pouvoir s’affranchir du câble par lequel transitent les informations qui lui sont destinées via des ondes radio incapables de franchir la surface de l’eau. Pour parvenir à piloter le drone immergé à distance, les chercheurs prévoient d’utiliser des ondes acoustiques pour la transmission des données. Parallèlement, les scientifiques développent aussi de nouvelles tailles pour l’engin. De petits modèles pour des missions en essaim, des tailles moyennes pour embarquer des capteurs (caméras, sonars...) et des modèles plus gros capables d’emporter une charge utile allant jusqu’à 23 kg. Le Naviator pourrait ainsi trouver des applications dans d’autres domaines. Au sein de l’US Navy, il pourrait être utilisé pour repérer la présence de mines sous-marines ou détecter en toute discrétion la position des navires ennemis. L’engin serait également utile lors des missions de recherche et de sauvetage en pleine mer, pour surveiller l’évolution des marées noires ou dans l’inspection des failles géologiques.

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