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Le micromoteur linéaire a du muscle !

F. B.

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- Le dispositif de NanoMuscle utilise les propriétés des alliages à mémoire de forme.

Faites passer du courant dans un fil d'alliage à mémoire de forme : il se contracte comme un muscle humain et reste dans cette position lorsque le courant est coupé. Ce principe bien connu, Nanomuscle, une start-up californienne (www.nanomuscle.com), l'a exploité pour réaliser des micromoteurs linéaires d'environ 2,5 cm, dotés d'une électronique de contrôle. Avantages du système : par rapport aux moteurs électromagnétiques, ils sont extrêmement silencieux, moins chers et offrent les mêmes performances pour une taille vingt fois moindre. En outre, à taille égale, ils consomment cinq fois moins.

Applications ? Dans un premier temps les jouets (animer les yeux d'une poupée), mais également les produits d'électronique grand public. À plus long terme, l'automobile. Ce n'est d'ailleurs pas par hasard que, selon le magazine Fortune, Volkswagen a investi 2 millions de dollars pour 9,5 % du capital de l'entreprise.

Plusieurs cycles par seconde

Nanomuscle offre toute une gamme de moteurs avec des forces nominales de 30 à 125 g-force pour un débattement de 4 mm. Ces moteurs travaillent sous une tension de 1,8 V pour 80 mA.

Plusieurs innovations ont permis de les réaliser. L'une des principales a été de surmonter le problème majeur des alliages à mémoire de forme, leur faible temps de réponse. Les moteurs de Nanomuscle sont capables d'effectuer plusieurs cycles par seconde alors que le temps de cycle est habituellement de l'ordre de la minute.

Ensuite, l'électronique de contrôle qui les accompagne leur permet de ne pas fonctionner en "tout ou rien" : le moteur peut être arrêté en n'importe quel point intermédiaire entre le départ et l'arrivée. Enfin, Nanomuscle indique avoir surmonté les problèmes de répétabilité et assure une fiabilité sur 1 million de cycles.

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