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LE BOULET DE NELSON

Énigme proposée par Pierre Antilogus

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Noël 1803. Au large de Gibraltar, le vice-amiral Horatio Nelson dîne avec son collègue et ami lord Harrington à bord du "Tonitruant", l'un des fleurons de la Royal Navy. Le repas - biscuit de mer et gigot de tortue à la menthe - est exquis, les convives en verve... Hélas, un incident fâcheux se produit au dessert, du genre à plomber l'ambiance : un boulet surgi par tribord fracasse le gaillard d'arrière et s'abat au milieu de la table, écrasant le Christmas pudding et la tête de l'aspirant Bligh, jeune officier très prometteur.

- Well, opine lord Harrington en portant à ses lèvres son verre de sherry, c'est un boulet de 14 pouces... Un tir espagnol, le "El Corrida" croise dans les parages...

- Sauf votre respect, my lord, dit Nelson en brossant de sa main valide ses revers tachés de sauce, c'est un 15 pouces... Donc français. La frégate "La Rouspétante" a été signalée dans le détroit...

- 14 pouces, tranche Harrington.

- 15 pouces, s'entête Nelson.

- Je parie deux guinées d'or !

- By Jove, j'en parie quatre !

Aussitôt, alors qu'on sert un dessert improvisé - il restait des Bounty dans la cale -, les convives avancent leur mise.

- Gentlemen, dit alors Nelson, il ne reste plus qu'à mesurer ce boulet. Lieutenant Fletcher, chargez-vous de cette besogne.

Et le vice-amiral ajoute avec un sourire mutin :

- Vous avez ici un compas, une règle graduée, un crayon et une feuille de papier, ça devrait suffire...

COMMENT LE LIEUTENANT FLETCHER VA-T-IL S'Y PRENDRE POUR MESURER CE DIAMÈTRE, SACHANT QUE LE COMPAS ET LE CRAYON PEUVENT MARQUER LE BOULET SPHÉRIQUE ?

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