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La production d'hydrogène mime le vivant

M. L. T.
Des chercheurs de Grenoble ont réussi à produire de l'hydrogène en s'inspirant des réactions chimiques intervenant dans la photosynthèse chez les végétaux.

L'avenir de l'hydrogène comme source d'énergie et son utilisation dans les piles à combustible passe par la mise au point de technologies de production adéquates et économiques. Pour produire de l'hydrogène, les chercheurs grenoblois du Laboratoire de chimie et biologie des métaux (CEA-CNRS-université Joseph-Fourier) ont eu l'idée de s'inspirer des réactions chimiques intervenant dans la photosynthèse chez les végétaux. Ils proposent ainsi une alternative à la voie actuelle basée sur les propriétés catalytiques de métaux nobles comme le platine, le palladium et le rhodium, dont la rareté et le coût posent problème.

Les recherches des scientifiques grenoblois entrent dans le cadre des travaux menés dans le monde visant à exploiter des catalyseurs à base de métaux plus abondants. Leur approche utilise une structure organométallique comprenant d'une part du cobalt, à fonction de catalyseur et, d'autre part, du ruthénium, qui joue le rôle de photosensibilisateur. Une molécule du type de celle trouvée chez l'algue verte productrice d'hydrogène ! Sous l'effet de la lumière, les électrons fournis par une molécule organique (Et3N, en l'occurrence) sont utilisés pour libérer l'hydrogène de l'eau, au niveau du cobalt. Et ce, avec une efficacité supérieure à celle obtenue avec les systèmes comparables renfermant des catalyseurs à base de métaux nobles. Afin de rendre leur système encore plus intéressant, les chercheurs tentent de remplacer le coûteux ruthénium par des nanoparticules inorganiques - comme des points quantiques - à fonction de photosensibilisateur.

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