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L'US Air Force met l'accent sur le développement des drones

Julien Bergounhoux

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L'US Air Force met l'accent sur le développement des drones

Le démonstrateur de drone de combat furtif Phantom Ray de Boeing fait la taille d'un avion de chasse.

© Boeing

Dans un document détaillant son programme de développement de drones, baptisé RPA Vector, l'Armée de l'air américaine révèle l'importance que les drones ont acquis au sein de la stratégie militaire au cours des dernières années, et la place proéminente qu'ils auront dans la guerre du futur.

L'Armée de l'air américaine travaille à l'élaboration d'une génération de drones constituant une véritable flotte à part entière. A terme, ces aéronefs sans pilote à bord ou avec pilote optionnel seront amenés à progressivement remplacer les avions de chasse traditionnels.

Cette stratégie de développement fait suite au rôle grandissant qu'ont tenu les drones lors des conflits armés ces dix dernières années et à l'appui indispensable qu'ils fournissent désormais aux forces armées américaines. Et s'ils restent pour le moment très limités dans leurs capacités par rapport aux chasseurs ou aux bombardiers classiques, cela pourrait bientôt (à l'échelle des projets aéronautiques) ne plus être le cas.

Dans son programme baptisé Remotely Piloted Aircraft Vector (consulter le document), l'US Air Force prévoit en effet une évolution des drones pour couvrir un panel très large d'opérations d'ici à 2038. Ceux-ci iraient des nano-drones d'espionnage jusqu'à des drones de combat furtifs et reliés en réseaux, dotés des mêmes capacités que les avions de combat actuels, avec tout un groupe d'aéronefs intermédiaires entre ces deux extrémités. Et les drones les plus avancés seraient modulaires, capables d'emporter différentes charges, différents types de capteurs et de technologies, afin de pouvoir répondre rapidement à n'importe quel type de mission.

Les nouveaux développements d'aéronefs, comme le remplaçant prévu du bombardier furtif à longue portée B-2 Spirit, sont d'ailleurs conçus dans une optique de vol avec équipage optionnel. Cette optique de recherche et développement a pour but de préparer l'Armée américaine à des conflits moins "terrestres" que ceux rencontrés en Afghanistan ou en Irak, dans un cas de figure où l'espace aérien serait mieux défendu (radars, systèmes anti-aérien), voire même activement contesté par une force armée aux capacités avancées. L'engagement des drones dans certains combats aériens ne semble à long terme pas impossible.

Récapitulatif rapide du programme de développement

Les futures missions qui seront confiées aux drones

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