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L’innovation à la sauce Mittelstand : focus, frugale et performante

Thibaut De Jaegher
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- 10/06/2014 10h:35

Je pense que ces ETI ont un rôle à jouer dans la consolidation de l'industrie en France. Bien plus que les grands groupes ou sociétés de tailles importantes, elles sont accessibles aux TPE pour développer leur business.

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L’innovation à la sauce Mittelstand : focus, frugale et performante

Les entreprises de taille intermédiaire sont en train de devenir à la mode. La crise aidant, leur vision à long terme a transformé ces organisations en entreprise idéale. On les dit innovantes mais on connaît finalement assez mal la manière dont elle s’organise dans ce domaine. Analyse.

Connaissez-vous les «niche global players» ? Ces entreprises, souvent familiales, qui ont réussi à s’imposer sur le marché mondial en cultivant l’excellence dans un domaine très précis. Qu’on appelle cette catégorie le Mittelstand en Allemagne ou les ETI (entreprises de taille intermédiaire) en France, toutes affichent un système de valeurs très proches. Elles cultivent l’art du long terme, l’indépendance (notamment financière), l’amour du travail bien fait et sont très attachées à la maîtrise des savoir-faire (elles aiment mieux quand c’est "fait maison").

Ces «guidelines» ont clairement façonné la culture de l’innovation de ces sociétés. Plusieurs choses la rendent singulière comparée à celle des grands groupes. Ultra-spécialisées, ces entreprises concentrent, par exemple, leurs efforts de R&D sur une technologie et une seule. Cette particularité pourrait être mortifère mais elle stimule au contraire la créativité des équipes. Ces dernières cherchent en permanence de nouveaux usages, de nouveaux développements pour étendre le champ d’application de la technologie. Chez Poclain Hydraulics, une ETI basée à Verberie dans l’Oise spécialiste de la chaîne de traction hydraulique, cette compétence, historiquement utilisée pour les machines de chantier, commence à percer pour transformer des deux roues motrices en 4x4 et pour réduire la consommation des moteurs thermiques en jouant les systèmes hybrides.

Développer de la performance pour le client

La gestion de «bon père de famille» de ces entreprises impacte aussi la manière dont on envisage le retour sur investissement de l’innovation. Les capacités de financement étant limitées, tous veillent à développer des applications plus que des concepts. Chez SNF, un spécialiste des polymères basé à Saint-Étienne fournissant notamment les adjuvants pour la fracturation hydraulique, cette «contrainte» impose aux chimistes maison de faire l’état de l’art de la littérature scientifique avant de formuler leur polymère nouveau et de mener à bien le projet en six mois pour faire la preuve du concept.

Cette créativité très appliquée oblige aussi ces entreprises à inclure l’utilisateur final de leur produit très en amont dans la conception. Le but étant non de codévelopper mais de comprendre quels avantages compétitifs ils attendent des produits qu’ils leur vendent. Rational, un fabricant allemand d’équipements de cuisine collective, vend à ses clients des fours et des systèmes de cuisson mais insiste beaucoup sur le gain de place que permet de faire son innovation en cuisine. Poclain, qui vend ses équipements aux fabricants de machines ou de bus, a par exemple fait tester son moteur hybride par la RATP. Comme le dit son PDG, Laurent Bataille, «nous vendons de la performance.» Et comme chacun le sait, la performance, cela n’a pas de prix !

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