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L'auto est accro

HUGO LEROUX

Véritables vitamines des performances électriques, magnétiques ou optiques, les métaux rares se sont rendus indispensables dans une multitude de fonctions électriques, électroniques ou chimiques. Ils deviennent d'autant plus omniprésents que l'électrification et l'électronisation se développent dans tous les secteurs. Les véhicules électriques et hybrides en sont particulièrement boulimiques. Démonstration avec la Prius de Toyota.

Ils magnétisent le moteur électrique

MÉTAUX : NÉODYME, PRASÉODYME, DYSPROSIUM, TERBIUM Effets : Le néodyme, mélangé au bore et au fer, constitue les aimants permanents du moteur électrique synchrone. Ce type d'aimants surclasse les performances des aimants classiques en ferrite d'un facteur dix. L'ajout de 5 % de dysprosium maintient ces performances à haute température. Perspectives : Toyota planche avec l'américain Tesla sur une motorisation électrique sans aimants permanents. Côté recyclage, le chimiste Rhodia récupère et traite des concentrés de terres rares auprès de partenaires spécialisés dans le démantèlement d'aimants.

Ils euphorisent les écrans LCD

Ils euphorisent les écrans LCD MÉTAUX : INDIUM, EUROPIUM, YTTRIUM, CÉRIUM Effets : Les propriétés phosphorescentes du duo europium/terbium sont à la base du rétroéclairage de la plupart des écrans LCD. Leur cousin yttrium se rend également indispensable comme porteur des nuances rouges de l'europium. Autre composant névralgique : l'ITO (indium tin oxyde), un oxyde d'indium, dopé à l'étain. C'est le conducteur idéal pour les fines électrodes transparentes qui recouvrent écrans plats et dalles tactiles. Perspectives : Des unités pilotes de séparation de l'indium des dalles LCD sont à l'essai en France. La séparation simultanée du trio indium-europium-yttrium n'est pas à l'ordre du jour. Les nanotubes de carbone, transparents et conducteurs comme l'ITO, sont une piste de substitution.

Ils boostent le polissage des vitres

MÉTAUX : CÉRIUM, LANTHANE, PRASÉODYME Effets : Champion du polissage de précision, l'oxyde de cérium a totalement remplacé l'oxyde de fer pour le traitement de tous types de surfaces optiques. Perspectives : Le recyclage des boues de polissage est à l'étude. Mais ce gisement ne semble pas prioritaire. La filière de collecte est encore inexistante.

Ils stimulent le pot catalytique

MÉTAUX : CÉRIUM, LANTHANE, PLATINOÏDES Effets : Les platinoïdes (platine, palladium, rhodium...) sont de puissants catalyseurs. Au coeur des pots catalytiques, ils accélèrent la dégradation des gaz d'échappement (oxyde de carbone, hydrocarbures et oxydes d'azote) en substances moins nocives. Quant au lanthane et au cérium, leurs oxydes finement dispersés s'utilisent en substitution ou en complément au très précieux platine. Perspectives : Dans les pots catalytiques en fin de vie, les platinoïdes sont bien récupérés. Mais il n'existe pas à ce jour de procédé viable pour extraire aussi le cérium et le lanthane.

Ils dopent la batterie

MÉTAUX : CÉRIUM, LANTHANE Effets : Leur alliage constitue l'électrode négative de la batterie au nickel-hydrure métallique (Ni-MH) alimentant le véhicule. Il se caractérise par une grande capacité d'absorption de l'hydrogène - jusqu'à 1000 fois son propre volume -, qui véhicule les échanges électrochimiques au sein de la batterie. Perspectives : Pionniers en la matière, les groupes Umicore et Rhodia, commencent à recycler les batteries Ni-MH. En charge de leur démantèlement, Umicore en récupère le nickel. Les terres rares résiduelles sont envoyées à Rhodia. Reste à consolider les filières de collecte.

12 à 15 kg

C'est la quantité de cinq terres rares (cérium, lanthane, néodyme et praséodyme) contenue dans la batterie ou le moteur électrique d'une voiture hybride.

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