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Fusion nucléaire : les stellarators toujours viables face aux tokamaks

Fusion nucléaire : les stellarators toujours viables face aux tokamaks

© IPP - Wolfgang Filser

Les tokamaks sont aujourd'hui au coeur de la recherche sur la fusion nucléaire, notamment au sein du site ITER de Cadarache. Mais il existe une approche, celle des stellarators, qui n'a pas été complètement abandonnée, comme le prouve la mise au place du stellarator Wendelstein 7-X à l'Institut Max Planck en Allemagne.

Du début des années 1950 jusqu'à la fin des années 1960, les tokamaks russes ne portaient pas les meilleurs espoirs de contrôler la fusion thermonucléaire opérant au cœur des étoiles. Le grand astrophysicien états-unien Lyman Spitzer avait montré qu'il devait être possible de corriger les problèmes de dérive des particules de plasma confinées magnétiquement dans un tore en utilisant plutôt une forme en bretzel. Le dispositif proposé a été baptisé stellarator.

En creusant la question d’année en année, les ingénieurs et les physiciens ont réalisé graduellement qu’il fallait en fait obtenir un bobinage avec des aimants possédant une forme bien précise pour parvenir au résultat désiré, à savoir un champ magnétique confinant de façon vraiment stable un plasma dans lequel se dérouleraient des réactions de fusion. Malheureusement, les ordinateurs de l’époque n’avaient pas la puissance de calcul suffisante pour déterminer précisément cette forme. [...]

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