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En 1973, il invente le protocole Ethernet

Thierry Mahé

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En 1973, il invente le protocole Ethernet

© Seth Resnick/Réa ; D.R.

- Ce qui a ensuite inspiré les réseaux sans fil, dont Wi-Fi.

Bob Metcalfe est le créateur d'Ethernet et le fondateur de 3Com. Pourtant, tout commence bien mal pour ce jeune étudiant né à Brooklyn (New York) en 1942 ! Alors qu'il travaille à son Ph.D de science informatique à l'université d'Harvard, le MIT (Massachusetts Institute of Technology) lui propose de relier le centre de recherche au tout récent réseau Arpanet.

Lors de la démo devant des officiels d'AT&T, c'est un plantage complet ! Et l'ingénieur de se remémorer, dans un livre d'entretiens, les sourires sarcastiques que suscite sa déconvenue. Il affirme avoir compris ce jour-là que certains décideurs sont férocement hostiles à toute innovation. Amère désillusion encore lorsque son rapport de thèse sur Arpanet se voit frappé par le jury Harvard d'un lapidaire : « Not theoritical enough ! » [pas assez théorique].

Un visionnaire qui a su éviter les collisions

Ulcéré, l'ingénieur se trouve un travail au Palo Alto Research Center de Xerox (Californie). C'est là qu'il prend connaissance d'un projet, le réseau Aloha de l'université d'Hawaï. Le salut "Aloha" signifiant joie, partage et amour, Alohanet est un réseau radio communiquant par paquets de données. Pour éviter les collisions, un mécanisme simple et robuste renvoie le paquet émis au bout d'un temps aléatoire. C'est sur cette base que Bob Metcalfe va effectuer un travail de reconception, améliorant ainsi considérablement l'efficacité du protocole.

L'atout de ce qui est devenu Ethernet : il n'impose aucune contrainte topologique et s'adapte à tout support. C'est pourquoi le protocole supplante ses rivaux, comme Token Ring, soutenu par IBM.

Fondant la société 3Com, l'ingénieur se mue en businessman, ralliant DEC, Intel et Xerox autour d'Ethernet... Et ces travaux lui font enfin empocher son Ph.D !

Bob Metcalfe a fourni une brique de base au Web. Il est aussi de ces visionnaires qui en ont prédit l'explosion. La loi de Metcalfe peut se résumer ainsi : « L'utilité d'un réseau est proportionnelle au carré du nombre de ses utilisateurs. » Cette loi justifie l'effet boule de neige qui a marqué le Net, comme la déferlante actuelle du Web social, blogs et autres espaces de partage, tel MySpace.

BOB METCALFE

1973 Robert Metcalfe signale l'intérêt d'Alohanet à ses patrons du Xerox Parc. 1976 Acte de naissance "Ethernet : Distributed Packet-Switching for Local Computer Networks" signé par Robert Metcalfe et son assistant David Boggs. 1979 Bob Metcalfe fonde sa société 3Com à Marlborough pour fabriquer des cartes Ethernet. 2004 Bob Metcalfe devient président d'Ember, fabricant de puces ZigBee, financé par Paul Allen, cocréateur de Microsoft.

ETHERNET AUJOURD'HUI

1973 Robert Metcalfe signale l'intérêt d'Alohanet à ses patrons du Xerox Parc. 1976 Acte de naissance "Ethernet : Distributed Packet-Switching for Local Computer Networks" signé par Robert Metcalfe et son assistant David Boggs. 1979 Bob Metcalfe fonde sa société 3Com à Marlborough pour fabriquer des cartes Ethernet. 2004 Bob Metcalfe devient président d'Ember, fabricant de puces ZigBee, financé par Paul Allen, cocréateur de Microsoft.

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