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Du palladium créé artificiellement

Ludovic Fery

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Du palladium créé artificiellement

Cet ersatz de palladium est fabriqué à partir de la combinaison des deux matériaux adjacents dans la classification périodique des éléments.

© DR

Le palladium, métal rare omniprésent dans l'industrie électronique, pourrait être produit artificiellement à partir d'argent et de rhodium.

C’est une première mondiale ! Des chercheurs de l’Université de Kyoto ont réussi à fabriquer artificiellement un matériau qui ressemble en tout point à un métal rare, le palladium. Ils ont utilisé comme matière première du rhodium et de l'argent, soit les éléments classés immédiatement en-dessous et au-dessus du palladium dans la table de Mendeleïev.

Les deux métaux ne sont normalement pas miscibles, même à très haute température. Les chercheurs ont d'abord transformé en vapeur leur mélange composé en quantités égales de rhodium et d'argent. Puis ils y ont ajouté à chaud de l'alcool pour obtenir le nouvel alliage. Vu au microscope, ce dernier se présente sous la forme de particules de 10 nanomètres de diamètre qui contiennent autant d'atomes de rhodium que d'argent. 

Le matériau formé a néanmoins les mêmes propriétés électriques que le palladium. En particulier, il compte 46 électrons, soit le même nombre que le métal rare utilisé aujourd'hui dans les pots catalytiques et les composants électroniques.

La recherche d'alternatives aux métaux rares est indispensable afin de préserver les ressources mondiales : selon l’Institut d’études géologiques des Etats-Unis, le palladium viendrait par exemple à manquer dès 2025, au rythme d’exploitation actuel. L'argent, dont les réserves sont également comptées, serait au moins un substitut intéressant en cas de pression accrue sur le palladium. Un scénario plausible si l'on considère l'intérêt du précieux métal pour des nouvelles technologies propres comme le dessalement de l'eau de mer.

Les chercheurs japonais ont annoncé avoir fabriqué avec le même procédé d'autres analogues de métaux rares.


Ludovic Fery

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