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Du nouveau dans les fullerènes

M. L. T.

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DES CHERCHEURS DE CAEN ont conçu un matériau cousin du fullerène, mais constitué principalement d'oxyde d'aluminium.

Des chercheurs de l'École nationale supérieure d'ingénieurs de Caen (Ensicaen) viennent de publier, dans le numéro de mars de Nature Materials, sur des fullerènoïdes à base d'oxydes. Une énième publication sur les fullerènes, ces fameuses molécules en forme de ballon de football ? Non, car il s'agit là d'une toute nouvelle famille de matériaux. Si leur structure est comparable à celle des fullerènes à base de carbone, leurs propriétés, et donc leurs débouchés potentiels, sont en revanche très différents.

La structure présentée dans Nature Materials par l'équipe française - menée par Maryvonne Hervieu - est réellement étonnante puisqu'elle est constituée de sphères concentriques ou "en gigogne".

Des propriétés de pigments et de catalyseurs

La sphère de base compte 84 atomes d'aluminium et présente une structure comparable à celle du fullerène C84. Cette structure contient elle-même plusieurs autres sphères à base d'atomes d'oxygène, de bismuth et de strontrium.

« Ce fullerènoïde présente quelques similitudes avec des composés connus, ce qui permet d'en déduire quelques applications possibles, explique Maryvonne Hervieu. Il se rapproche en particulier de certains aluminates de strontium qui sont étudiés comme pigments pour la photoluminescence et la thermoluminescence, mais également d'aluminosilicates (comme les zéolites) dont les propriétés catalytiques sont connues. »

D'autres applications potentielles sont envisagées, en particulier dans le doublage de fréquence en électronique ou encore l'optique non linéaire.

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