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Des capteurs de gaz hypersélectifs

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- Ces détecteurs, développés par la Direction des applications militaires du CEA, fonctionnent en continu et visent une sensibilité de quelques dizaines de ppb.

Alors que la plupart des capteurs de gaz du marché utilisent des oxydes métalliques durables mais peu spécifiques, la Direction des applications militaires du CEA développe depuis deux ans des dispositifs établis sur des matériaux organiques résistant au vieillissement, très sélectifs et capables de détecter quelques dizaines de ppb de dérivés d'explosifs. « Le démonstrateur que nous avons réalisé fonctionne depuis six mois. Le matériau sensible ne montre aucun signe de vieillissement. Reposant sur un principe de variation de masse, mesurée avec une microbalance à quartz, il détecte déjà en moins d'une minute des teneurs en composés nitroaromatiques de 3 ppm », déclare Lionel Hairault, le responsable du projet. Des dizaines de matériaux sensibles ont été recensés, évalués, parfois conçus et synthétisés spécialement. Les plus performants font des demandes de brevet.

Le matériau sensible revient à son état initial

Les futurs capteurs du CEA, capables de détecter des gaz (tout corps liquide ou solide en relargue) à des concentrations inférieures au ppm, devraient faire preuve d'une grande sélectivité. Le démonstrateur de capteur de gaz détecte les composés nitroaromatiques, mais ignore les solvants injectés dans l'environnement d'essai. Le matériau sensible revient à son état initial quand le gaz à détecter disparaît. Ce qui permettra de développer des capteurs autonomes hautement sensibles fonctionnant en continu. Il est possible de rassembler dans un même capteur différents matériaux sensibles et plusieurs principes de détection.

Deux autres capteurs sont en voie de développement. L'un pour la détection d'acide fluorhydrique pour la sécurité des sites industriels. L'autre est un capteur de monoxyde de carbone pour l'habitat. Les premiers produits ne sont pas attendus avant 2005.

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