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Des atomes refroidis pour augmenter la précision

L. F.

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La technologie des atomes refroidis sort des laboratoires. La société Muquans, spin-off de l'Institut d'optique de Palaiseau, commercialise des horloges et des gravimètres reposant sur ce savoir-faire. Le principe ? Des atomes de rubidium sont concentrés en un point d'une chambre à vide et refroidis par un faisceau laser. Après arrêt du laser, l'horloge, en mesurant la fréquence correspondant à la transition entre deux niveaux d'énergie des atomes, donne une indication de temps ultraprécise. C'est le même type de technique qui sert actuellement à fixer la seconde en tant qu'unité. L'horloge atomique de Muquans s'adresse aux marchés des télécommunications et de La Défense, pour la navigation radio. Le gravimètre atomique se destine quant à lui à l'exploration de sous-sols, ou encore au suivi de paramètres géologiques durant l'extraction de gaz ou de pétrole. Il apporte la même précision que des outils mécaniques, mais se veut plus mobile et simple d'entretien.

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