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De nouvelles prothèses auditives précises comme l'oreille d'une mouche

Séverine Fontaine

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De nouvelles prothèses auditives précises comme l'oreille d'une mouche

La mouche jaune d'Amérique du sud

L’Ormia Ochracea, une petite mouche nocturne, est connue pour la précision de son système auditif. Des chercheurs américains ont développé un prototype imitant l’oreille de cet insecte. Peu énergivore, il pourrait servir à développer des prothèses auditives ou de nouvelles technologies militaires.

L'appareil auditif de l'Ormia Ochracea, une petite mouche nocturne que l'on rencontre à Hawaii, est aiguisé. Cette faculté, qui repose sur un système de double tympan, a tapé dans l'oeil d'une équipe du département de génie électrique et informatique de l'Ecole Cockrell à Austin. Sur ce modèle, elle a développé un petit appareil de faible puissance dont les performances ont été décrites en détails dans Applied Physics Letters. Le nouveau dispositif pourrait être utilisé pour la prochaine génération de prothèses auditives hypersensibles ainsi que pour des applications militaires. Ces recherches sont financées par l'Agence des projets de recherche avancée de défense américaine (Darpa).

Biomimétisme

La précision d'écoute de la mouche réside dans la physiologie de son oreille. Pour la reproduire, les chercheurs ont développé une petite plaque flexible qui pivote sur un support central. Ils ont également intégré des matériaux piézoélectriques, qui permettent de mesurer simultanément la flexion et la rotation de la plaquette, qui à son tour, a permis de reproduire l'audition de la mouche.

Ce petit appareil, de 2 millimètres de large, est presque identique à la taille réelle de l'appareil auditif de la mouche. D'autres chercheurs ont déjà créé ce genre de dispositifs, mais les ingénieurs de l'Université d'Austin sont les premiers à utiliser des matériaux piézoélectriques pour ce faire. Ces matériaux transforment la pression mécanique en signaux électrique, ou en tension, et permettent au dispositif de fonctionner avec très peu d'énergie.

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