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De l'hydrogène en cachet !

T. M.
Les pastilles d'Amminex font sauter l'un des principaux verrous pour l'usage de l'hydrogène dans les piles à combustible.

La start-up est danoise, se nomme Amminex A/S, elle est une émanation de l'Université technique du Danemark (DTU) et vient de breveter un procédé pour le stockage de l'hydrogène, peu coûteux et surtout très sûr. En effet, l'hydrogène est conditionné sous forme de simples pastilles que l'on stocke à température ambiante. Le but est d'alimenter des piles à combustible de faible puissance en remplacement de batteries.

Le procédé est une alternative séduisante au stockage d'hydrogène en bouteille pressurisée. Les pastilles (1 cm3 environ) sont en fait gorgées d'ammoniac (NH3), lequel contient trois atomes d'hydrogène pour un atome d'azote. Plus exactement d'ammoniac adsorbé par du chlorure de magnésium, une substance abondante et parfaitement inoffensive.

Réversibilité rapide du procédé

Non seulement le composé est stable mais il offre une haute densité de stockage de l'hydrogène : près de 10 % de la masse. Sous ce seul aspect, le procédé danois semble supplanter d'autres formes d'"hydrogène solide" comme les hydrures qui ont, par ailleurs, le défaut d'être réactifs à l'oxygène et à l'eau.

Comment récupérer l'hydrogène ? Très simplement. Par désorption de l'ammoniac, puis passage de ce dernier au travers d'un filtre catalytique. La réversibilité rapide du procédé est l'autre de ses grands atouts. Par ailleurs, la production d'ammoniac fait appel à un process classique de l'industrie des engrais. L'ammoniac est généralement obtenu à partir de méthane (CH4), avec apport de l'azote de l'air et libération du carbone.

Si l'on prend en compte le cycle dans sa globalité, le dioxyde de carbone, qui n'est pas dégagé lors de la combustion, l'est en revanche lors de la fabrication de l'ammoniac. Mais il est plus facile de piéger ce gaz à la source que lors de sa libération dans l'air.

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