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Biotechnologies : naissance d'une industrie

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Quand un biochimiste rencontre un investisseur, cela peut donner naissance à... une nouvelle industrie. En 1973, Herbert W. Boyer et Stanley Cohen inventent une technique qui permet le transfert de gènes d'un organisme à un autre. Ces travaux sur l'ADN recombinant leur valent une reconnaissance mondiale. Mais Boyer imagine qu'il y a probablement beaucoup de profit à faire avec une telle technologie. Il contacte un investisseur, Robert A. Swanson. Ils créeront en 1976 la toute première entreprise de biotechnologies : Genentech. Elle commencera par utiliser une bactérie E.Coli modifiée génétiquement pour produire une hormone humaine, la somatostatine, en 1977, puis l'insuline en 1978.

La naissance de Genentech va donner le coup d'envoi de l'industrie des biotechnologies. Les espoirs soulevés par les biotechs sont immenses. L'argent afflue. Épaulés par le capital risque, une nuée de chercheurs créent chacun à leur tour une start-up, à commencer par Biogen, fondée en 1978, et Amgen en 1980.

De promesses en déceptions, une industrie pas comme les autres - elle met en jeu le vivant avec tout ce que cela implique - progresse et se diversifie. Elle prend des couleurs : les biotechnologies "rouges" désignent les recherches menées sur la santé. Les "vertes" s'intéressent à l'agriculture (OGM...). Les "blanches" à l'industrie (catalyseurs) et les "bleues" aux ressources marines. Un vrai feu d'artifice !

Biologie + informatique = bio-informatique

Parallèlement se développe la bio-informatique, science métisse née de la rencontre de la biologie et de l'informatique, qui joue un rôle clé dans le secteur pharmaceutique.

Genentech, avec un chiffre d'affaires de 11,7 milliards de dollars en 2007, est aujourd'hui le numéro 2 de l'industrie derrière Amgen. L'entreprise est passée dans le giron du suisse Hoffman-La Roche, qui est prêt à y investir quelque 40 milliards de dollars pour en détenir la totalité.

MÉDICAL

Utilisation de la prostaglandine en chirurgie cardiaque.

INFORMATIQUE

BM lance l'imprimante à jet d'encre.

MATÉRIAUX

Bayer commercialise le Bayblend, un alliage technopolymère à base de polycarbonate et d'ABS.

MÉDICAL

Le docteur Robert Jarvik donne son nom au premier coeur artificiel pneumatique, le Jarvik 7.

TÉLÉCOMS

Pose du premier câble transatlantique doté d'équipements de transmission numérique à base de transistors.

Cette année là

> Le grand Giacomo Agostini raccroche avec 15 titres de champion du monde, record inégalé, notamment grâce à sa fameuse moto MV Agusta. > Taxi Driver, de Martin Scorsese, remporte la palme d'Or à Cannes. > Bob Marley popularise le reggae avec l'album Rastaman Vibrations.

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