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Avec des ailes repliables, les drones pourraient faire face aux turbulences

Séverine Fontaine

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Avec des ailes repliables, les drones pourraient faire face aux turbulences

Cossack a permis de comprendre les techniques de vol des oiseaux lors de turbulences.

© Graham Taylor

Difficile d’imaginer des ailes repliables sur un Airbus ou un Boeing, mais sur un drone, pourquoi pas ? Une étude de l’université d’Oxford a révélé que les ailes repliables permettaient aux oiseaux de maintenir leur vol durant des turbulences.

Comment les oiseaux maintiennent-ils leur vol malgré les turbulences ? Des scientifiques de l’université d’Oxford ont découvert qu'ils pouvaient maintenir leur vol dans des conditions difficiles grâce à leurs ailes repliables. Pour comprendre cela, les chercheurs ont équipé un aigle d’un enregistreur de vol – une boîte noire de 75 g intégrant un GPS – dont les données ont ensuite été analysées. Celles-ci ont montré qu’au cours des différents "replis d’ailes" rapides (pendant environ 0,35 seconde) sous son corps, l’oiseau était en quelque sorte en chute libre. Ces replis d’ailes peuvent se produire jusqu’à trois fois par minute dans certaines conditions.

Le repli des ailes serait une réponse directe à une perte substantielle de portance qui se produit lorsque l'oiseau vole dans une poche de turbulence atmosphérique, explique l'un des scientifiques sur le site de l'université d'Oxford. Un peu comme la voiture avec ses suspensions, l'oiseau utilise cette technique pour amortir les chocs potentiellement dommageables. 

Bien qu'il soit difficilement immaginable de construire des avions avec des ailes repliables (et plus encore à cette vitesse), cette technique pourrait tout de même être utilisée pour maintenir de petits véhicules aériens, tels les drones, en altitude dans des conditions difficiles.

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