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1999 : il invente le Segway

Mathilde Lagier
Et pense pouvoir révolutionner le transport urbain.

Pouvoir aller plus loin, plus vite. C'est d'après Dean Kamen, l'immense potentiel qu'offre son invention, le Segway : cet étrange engin, sorte de trottinette électrique permettant de se déplacer jusqu'à 20 km/h, est né de l'imagination de cet homme en 1999.

Peu intéressé par les études, Dean Kamen ne fait qu'un court passage à l'Institut polytechnique de Worcester, près de Boston. Aux enseignements théoriques, le jeune New-Yorkais préfère les inventions, domaine où il excelle. Il deviendra rapidement multimillionnaire.

Au début des années 1990, Dean Kamen prend conscience des difficultés que peut avoir quelqu'un en fauteuil roulant pour franchir trottoirs et autres installations urbaines. Il se lance alors un défi de taille : rendre la vie plus facile à ces personnes. Il développe ainsi un dispositif de transport personnel autoéquilibré. Baptisé Ibot, ce fauteuil roulant de deuxième génération monte un trottoir, ou s'élève en équilibre sur deux roues via une simple pression sur un bouton.

Pas moins de cinq gyroscopes

Quelques années après, Kamen adapte ce système pour des individus non handicapés. Entourant dans un premier temps cette trouvaille d'un mystère démesuré, il dévoile finalement au grand public son invention : le Segway. Se pencher en avant pour avancer, en arrière pour reculer, ou encore sur les côtés pour tourner, rien de plus instinctif. Le mode de fonctionnement de ce moyen de transport sans frein ni accélérateur, et alimenté par une batterie, repose sur le principe de l'équilibre dynamique. L'équilibre est maintenu par cinq gyroscopes, chacun étant constitué d'une très fine plaque de silicium montée sur un support. Lorsque la plaque tourne sur son axe, donc que le Segway s'incline, une vibration particulière parcourt la plaque, puis est transmise aux gyroscopes. Les informations sont recueillies par deux puissants processeurs qui ajustent la vitesse des moteurs en conséquence.

Présenté par son inventeur comme le remplaçant de la voiture, le Segway devait permettre de métamorphoser le transport urbain en offrant à chacun un moyen simple et non polluant pour se déplacer... Mais les ventes n'ont pas décollé. Son prix de 7 000 à 8 000 euros, l'équivalent d'une petite voiture, y est sans doute pour quelque chose. Le Segway sera-t-il un jour la Porsche des trottinettes ? Segway France n'y verrait aucun d'inconvénient...

DEAN KAMEN

1995 Développement de l'Ibot grâce à un partenariat entre Johnson & Johnson et Deka. 1999 Dean Kamen dépose son premier brevet pour le Segway. 2006 Sortie de la deuxième génération du Segway avec notamment un modèle spécial police.

LE SEGWAY AUJOURD'HUI

Entre 60 000 et 70 000 Segways se sont vendus dans le monde depuis sa sortie. Dont 1 000 exemplaires en France, avec seulement 20 % des ventes auprès des particuliers.

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