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1962 : il invente la LED rouge

Thierry Mahé

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1962 : il invente la LED rouge

Les premières LED mises au point émettaient dans l'infrarouge. En 1962, Nick Holonyak, chez General Electric, a développé une LED émettant cette fois-ci dans le visible.

© B. Wiegang ; D.R.

La première à émettre dans le visible.

On est à la veille de la révolution des diodes électroluminescentes, les LED. Non plus des composants d'affichage et de signalisation. Mais de puissantes sources lumineuses dans les phares d'automobiles comme les lampadaires des rues. Prométhée veille : chaque révolution industrielle a « inventé » sa technologie de l'éclairage. Intéressant, donc, de se replonger aux sources rougeoyantes de la lumière tout électronique.

En 1962, au creuset des laboratoires de General Electric (GE), à 34 ans, Nick Holonyak aurait pu, sans rougir, passer ses journées sur les greens. Celui qui a passé sa thèse à l'université de l'Illinois avec le double prix Nobel de physique, John Bardeen (transistor, supraconductivité), est depuis cinq ans un pilier de la R&D de GE.

Une carrière couronnée de succès

Il y a inventé la technologie actuelle des semi-conducteurs de puissance comme les thyristors et les TRIACS (présents dans les variateurs de puissance), fabriqué les premières diodes tunnels, inaugurant la spectrométrie tunnel. En 1960, il a aussi été le premier à exploiter les cristaux de type 3-5 (par référence aux colonnes de la classification des éléments de Mendeleïev) comme les GaAs1-xPx. Ce sont précisément ces alliages 3-5 qui vont couronner cette série de succès. Ils se prêtent, en effet, à émettre dans le visible, et non plus dans l'infrarouge. Et, en cette année 1962, sortent coup sur coup le premier laser à semi-conducteur émettant dans le visible et la première LED rouge !

Après six années intenses chez GE, retour aux sources. Nick Holonyak devient le très respecté professeur du département de génie électrique et informatique de l'université de l'Illinois. Dans les années 1970-1990, lui et ses étudiants laissent leur nom à toutes les avancées majeures des lasers et de l'optronique. 500 publications et 30 brevets après ses débuts, ce fils de mineur de fond a raflé à peu près tout ce que l'Université mondiale pend au cou et accroche au revers. Excepté le prix Nobel, preuve que les Dieux sont rancuniers.

1961

Bob Biard et Gary Pittman (Texas Instruments) découvrent qu'un cristal AsGa émet de la lumière infrarouge sous un courant électrique.

1980

La technologie laser IILD (Impurety Induced Layer Discordering), mise au point par Nick Holonyak et ses étudiants, ouvre l'ère des lecteurs laser.

1990

Rebelote pour les lasers type VCSELs, qui révolutionnent les copieurs.

LES LED AUJOURD'HUI... ET DEMAIN

- Les LED blanches de puissance débarqueront dès l'an prochain dans l'automobile, la télévision, l'éclairage public. - Selon un rapport du CEA, les LED réduiraient de 50 % la consommation mondiale d'éclairage en 2025. Et représenteraient alors 10 milliards de dollars annuels sur le seul marché américain.

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